21.3 C
Villa Elisa

Ultimas Noticias

Científicos observan de cerca una problemática plataforma de hielo en la Antártida

El glaciar Thwaites, un río de hielo del tamaño de Florida, se está derritiendo como consecuencia del cambio climático.

Gracias al despliegue de un robot submarino bajo una plataforma de hielo que se derrite rápidamente en la Antártida, los científicos han descubierto nuevas pistas sobre cómo se está derritiendo. Los hallazgos ayudarán a evaluar la amenaza que ésta y otras plataformas de hielo suponen para el aumento del nivel del mar a largo plazo.

Según los investigadores, la fusión general de la parte inferior de la plataforma de Thwaites, en la Antártida Occidental, era menor de lo que se esperaba a partir de las estimaciones derivadas de modelos informáticos. Pero también descubrieron que el rápido deshielo se estaba produciendo en lugares inesperados: una serie de terrazas y grietas que se extendían hacia el interior del hielo.

Los resultados no alteran el hecho de que el Thwaites es una de las plataformas de hielo de la Antártida que más rápido retrocede y menos estable es, y la que más preocupa en lo que respecta al aumento del nivel del mar. Tampoco cambian las previsiones de que el colapso de la plataforma y del glaciar del que forma parte provocaría una subida de medio metro a lo largo de varios siglos.

Miembros del equipo del British Antarctic Survey perforando un agujero en la plataforma de hielo de Thwaites, en la Antártida. (Icefin/ITGC/Schmidt vía The New York Times)Miembros del equipo del British Antarctic Survey perforando un agujero en la plataforma de hielo de Thwaites, en la Antártida. (Icefin/ITGC/Schmidt vía The New York Times)

Según uno de los científicos, Peter E.D. Davis, oceanógrafo del British Antarctic Survey, la investigación “nos dice mucho más sobre los procesos que impulsan el retroceso de Thwaites”. Los resultados, publicados el miércoles en la revista Nature, se utilizarán para perfeccionar los modelos que predicen el futuro a largo plazo de Thwaites.

La investigación forma parte de un gran esfuerzo, la Colaboración Internacional del Glaciar Thwaites, patrocinada por Estados Unidos y Gran Bretaña, para comprender mejor lo que ocurre en el Thwaites.

La plataforma de hielo es la lengua flotante del glaciar Thwaites, un río de hielo del tamaño de Florida que ayuda a mantener a raya una de las dos enormes capas de hielo de la Antártida. Las aguas que rodean la Antártida se están calentando como consecuencia del cambio climático, y a medida que esta agua caliente fluye bajo la plataforma, el hielo se derrite por debajo y la plataforma se vuelve más delgada. La llamada línea de fondo, la zona donde el hielo flotante se encuentra con el lecho rocoso, ha ido retrocediendo a medida que la plataforma perdía hielo, desplazándose unos 12 kilómetros tierra adentro en las últimas dos décadas.

Los nuevos hallazgos se publicaron en dos artículos en Nature: Davis fue el autor principal de uno, y Britney E. Schmidt, geofísica de la Universidad de Cornell, fue la autora principal del otro.

Los investigadores acamparon en el hielo durante el verano antártico de 2019-20, a menudo en condiciones extremas de frío y viento, y utilizaron agua caliente para perforar varios agujeros a través de 600 metros de hielo hasta el océano debajo, no muy lejos de la línea de tierra.

Davis y su equipo bajaron instrumentos al agua para medir su temperatura, salinidad y otras características. Aunque descubrieron que el agua estaba muy por encima del punto de congelación, la lentitud de la corriente y la estratificación de agua con distintos niveles de salinidad impidieron la mezcla, que habría aportado más calor y derretido más hielo.

Alastair Graham, oceanógrafo de la Universidad del Sur de Florida que ha estudiado el retroceso histórico del hielo de Thwaites pero no participó en estos dos estudios, afirmó que el trabajo del equipo de Davis demostraba que “hay mucho calor abriéndose camino hasta la zona de encallamiento de Thwaites”.

“Sin embargo, no todo ese calor oceánico se convierte en deshielo”, dijo.

La estrella del espectáculo fue el robot submarino, llamado Icefin, diseñado, construido y operado por Schmidt y su equipo. Un cilindro de 9 pulgadas de diámetro y unos 12 pies de largo, que lleva cámaras, sonar y otros instrumentos, así como propulsores para la propulsión. Schmidt “condujo” lentamente el aparato mediante un largo cable que transportaba señales desde la superficie.

Icefin exploró grietas y terrazas de lados escarpados en la parte inferior del hielo, y descubrió allí un rápido derretimiento, ya que la orientación casi vertical de las paredes laterales permitía la mezcla y aportaba más calor al hielo.

En ocasiones, Icefin permitió a los investigadores medir lo que estaba ocurriendo a escasos centímetros del hielo. Ver de cerca esas caras del hielo y su orientación fue desconcertante, dijo, “e intentar averiguarlo ha sido gran parte de la historia”.

Al igual que Davis, Schmidt dijo que los hallazgos proporcionaron un contexto importante para lo que está sucediendo en el glaciar Thwaites. “No se trata de ‘agua caliente igual a X cantidad de deshielo'”, dijo. “Es ‘agua caliente más proceso X significa fusión'”.

Debido a que en general hay menos fusión en la parte inferior, pero el Thwaites sigue siendo inestable, dijo, “significa que en realidad se necesita mucho menos de lo que pensábamos para empujar estas cosas fuera de equilibrio.” “No significa que las cosas estén mejor”, añadió Schmidt. “Significa que las cosas son diferentes”.

Latest Posts