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Un dinosaurio encontrado en Chile tiene un hacha de batalla como cola

Aunque los anquilosaurios ya son conocidos por su armadura y sus colas de garrote, este espécimen de Sudamérica tenía una forma única de luchar contra los depredadores.

No todos los días se encuentra un dinosaurio que se defendía de los depredadores con un arma completamente única.

En un estudio publicado el miércoles en Nature, investigadores chilenos anunciaron el descubrimiento de una nueva especie de anquilosaurio, una familia de dinosaurios conocida por su pesada armadura, de Chile subantártico.

El animal, al que llamaron Stegouros elengassen, ofrece nuevas pistas sobre la procedencia de estos dinosaurios con forma de tanque, y presenta una extraña cola ósea con forma de garrote, que era empuñada por los guerreros aztecas.

Reconstrucción digital del arma única de la cola de la nueva especie de dinosaurio acorazado Stegouros elengassen. .José Palma y Joao Francisco BotelhoReconstrucción digital del arma única de la cola de la nueva especie de dinosaurio acorazado Stegouros elengassen. .José Palma y Joao Francisco Botelho

“Carece de la mayoría de los rasgos que esperaríamos de un anquilosaurio y tiene un arma en la cola completamente diferente, lo que demuestra que hay algo muy idiosincrásico aquí en Sudamérica”, dijo Alexander Vargas, profesor de la Universidad de Chile y coautor del estudio.

Una variada colección de anquilosaurios vagaba en gran número por Laurasia, el supercontinente septentrional que antaño contenía América del Norte y Asia.

Incluso en un grupo de animales famosos por su inventiva en la defensa, la familia de los anquilosaurios destaca.

Al separarse de sus parientes más cercanos, los estegosaurios, a mediados del Jurásico, los anquilosaurios desarrollaron pieles cubiertas de depósitos óseos llamados osteodermos, que formaban entramados de armaduras que rompían los dientes.

Sergio Soto-Acuña, uno de los dos autores principales del equipo. Foto vía Alexander VargasSergio Soto-Acuña, uno de los dos autores principales del equipo. Foto vía Alexander Vargas

Las especies más famosas de anquilosaurios desarrollaron garrotes en la cola que rompían las espinillas, como las mazas de los antiguos guerreros.

Pero sus parientes del continente meridional de Gondwana -actualmente América del Sur y la Antártida- están menos estudiados, dijo Vargas.

Dado que se cree que estos incluyen los primeros miembros del grupo, los orígenes y la evolución temprana de la familia han sido un misterio duradero.

Los fósiles de Stegouros entraron en un escáner médico para realizar una tomografía computarizada. Foto vía Alexander VargasLos fósiles de Stegouros entraron en un escáner médico para realizar una tomografía computarizada. Foto vía Alexander Vargas

En febrero de 2018, un equipo de paleontólogos de la Universidad de Texas tropezó con un conjunto de huesos en el gélido y ventoso valle del Río Las Chinas, en el extremo sur de Chile.

A pesar de su naturaleza prohibida, el lugar es un faro para los paleontólogos: Vargas ha pasado la última década trabajando allí con investigadores como Marcelo Leppe, del Instituto Antártico Chileno, datando rocas y buscando puntos calientes de fósiles.

Sólo quedaban cinco días de la temporada de campo cuando los paleontólogos de Texas alertaron a Vargas y Leppe del hallazgo.

Trabajando de noche y con mucho frío, arrastraron el bloque de fósiles cuesta abajo hasta el campamento.

Trayendo el fósil desde el campo en Río Las Chinas en 2018. Foto vía Alexander VargasTrayendo el fósil desde el campo en Río Las Chinas en 2018. Foto vía Alexander Vargas

Una persona se torció un tobillo y otra se rompió una costilla.

Muchos estuvieron a punto de sufrir hipotermia.

Pero lo que salió del bloque mereció la pena.

La preparación reveló un anquilosaurio inusualmente completo:

el 80% de un esqueleto, incluyendo una mitad trasera en gran parte articulada, así como vértebras, hombros, extremidades delanteras y trozos de cráneo.

En vida, Stegouros habría medido unos 1,80 metros, con una cabeza proporcionalmente grande, extremidades delgadas y una extraña cola corta, rematada con siete pares de osteodermos óseos aplanados que forman una única estructura.

Este arma de la cola -que Vargas comparó con un macuahuitl, el garrote de obsidiana de los guerreros mesoamericanos- parece haber evolucionado independientemente de otros anquilosaurios.

Los primeros anquilosaurios del norte no tienen porras en la cola, y los posteriores las desarrollaron mediante la evolución de vértebras rígidas, formando el “mango” de la porra de cola roma.

Sin embargo, la maza de la cola de Stegouros se endureció mediante la fusión de osteodermos sobre las vértebras, formando la característica forma de cuña.

Los osteodermos fusionados pueden haber estado cubiertos de vainas afiladas de queratina, el material que cubre los cuernos y las garras, dijo James Kirkland, paleontólogo estatal del Servicio Geológico de Utah que no participó en el estudio.

Un golpe de la cola habría sido como ser “golpeado en las espinillas por un hacha de batalla”, dijo.

Victoria Arbour, conservadora de paleontología del Museo Real de la Columbia Británica de Canadá, dijo que la cola se parecía a las de los armadillos gigantes extintos llamados gliptodontes.

“Es otro ejemplo interesante de la evolución de las armas óseas de la cola, que sólo han evolucionado un par de veces en la historia, pero parecen haber evolucionado múltiples veces en los anquilosaurios”, dijo.

Al analizar los datos anatómicos, Vargas y sus colegas llegaron a la conclusión de que Stegouros estaba estrechamente relacionado con los anquilosaurios del sur encontrados en la Antártida y Australia.

Tras la separación definitiva de Laurasia y Gondwana a finales del Jurásico, dijo Vargas, los dos anquilosaurios del norte y del sur siguieron trayectorias evolutivas diferentes, lo que sugiere la posibilidad de que todo un linaje de anquilosaurios extraños en Gondwana esté esperando a ser descubierto.

Kirkland está de acuerdo en que Stegouros está estrechamente relacionado con el Antarctopelta de la Antártida, y sugiere que incluso podría ser el mismo animal.

Pero es posible que Gondwana albergara múltiples linajes de anquilosaurios, incluidos algunos más estrechamente relacionados con los animales del norte.

“No es frecuente que se descubra una nueva ‘familia’ de dinosaurios”, dijo Kirkland.

“El registro de los dinosaurios acorazados en el hemisferio sur ha sido bastante pobre, y esta bestia insinúa lo que nos hemos estado perdiendo”.

Stegouros también representa un gran avance para la paleontología chilena, dijo Vargas.

Los paleontólogos están discutiendo y debatiendo cómo hacer que su campo sea menos dependiente de las instituciones norteamericanas y europeas.

El trabajo, dirigido por paleontólogos chilenos y publicado en la revista Nature, una de las más importantes, fue financiado por subvenciones chilenas y no por instituciones externas.

“Esto es muy raro para la ciencia chilena”, dijo Vargas. “Y es sólo el comienzo.

En términos de logros académicos, el registro fósil de Chile es tremendamente importante.”

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